Een nieuw IndyCar-seizoen staat weer voor de deur. Naast het nieuwe materiaal waar vanaf 2012 gebruik van zal worden gemaakt, is er ook weer een handvol nieuwe coureurs en een nieuw team dat hun opwachting in Amerika’s snelste raceklasse maakt. In de aanloop naar de eerste race op 25 maart stellen we deze IZOD IndyCar Series-debutanten voor, met vandaag Katherine Legge.

Danica Patrick

Normaal vergelijk ik een vrouwelijke coureur niet met Danica Patrick. Immers, een coureur is een coureur, of deze nu een man of vrouw is. Maar bij Katherine Legge kan je daar niet omheen. De reden dat de 31-jarige coureur ooit haar intrede in de Champ Car World Series deed, is dat de mede-eigenaar van het kampioenschap Kevin Kalkhoven, zag wat het debuut van Patrick in de toen nog rivaliserende IndyCar Series losmaakte en zijn eigen ‘Danica Patrick’ wilde.

Patrick, voor haar debuut in de IndyCar Series al een grote belofte, was hem door de vingers geglipt toen Bobby Rahal besloot zijn team en daarmee zijn protegé naar de IndyCar Series over te hevelen. Maar in Engeland had hij een jonge dame furore zien maken in de Formule Ford en

Renault. Een zege in de vleugelloze Formule Ford en een pole position in de Formule Renault UK. En dat met een minimaal budget, amper ervaring in de autosport en niet meer dan enkele races in haar agenda.

Nadat Legge de Australische zakenman na lang zeuren ervan had overtuigd dat ze over het juiste talent en de gewenste mentaliteit beschikt om het in de Verenigde Staten te maken, ging Kalkhoven ermee akkoord om haar carrière financieel te ondersteunen.

Atlantic

2005 was het jaar waarin Danica Patrick een superster werd. Maar even, heel even, was Katherine Legge de grotere ster. Geplaatst bij het Atlantic Championship-team van Polestar Racing, betaalde de intensieve training tijdens de winter zich uit: in de straten van Long Beach reed de Britse naar een populaire overwinning in haar allereerste race in de VS. Nog tweemaal wist Legge dat seizoen te winnen, in Edmonton en San José, waarmee de derde plaats in het kampioenschap voor haar was.

Legge’s gebrek aan autosportervaring speelde haar dat jaar duidelijk parten, maar de snelheid zat er wel goed in. Een tweede jaar Atlantics zou haar goed doen, maar Kalkhoven had andere plannen. Want Danica Patrick had het land met haar opzienbarende rit in de Indianapolis 500 om haar vingers weten te wikkelen en voor recordbrekende kijkcijfers gezorgd.

Verwachtingen

Pas vlak voor de start van het seizoen kreeg Legge te horen dat zij in 2006 voor PKV Racing, het team van Kalkhoven, uit zou komen. Een uitgebreide en langdurige evaluatie waarbij ook andere coureurs in de strijd waren voor een stoeltje bij het team, was aan deze keuze voorafgegaan. Als Champ Cars equivalent van Danica Patrick waren de verwachtingen hooggespannen. Verwachtingen die Legge met haar geringe ervaring nooit waar zou kunnen maken. De turbo-aangedreven Cosworth V8 van de Champ Car was een enorme stap omhoog van de Formule Renault waar ze twee jaar eerder nog in rondreed.

Imponeren of zelfs maar uit de achterhoede wegkomen, was er in 2006 daarom niet bij. Haar vier top tien-klasseringen waren het resultaat van de slijtageslag in die races. Daardoor was degradatie naar het armlastige team van Dale Coyne onvermijdelijk, maar ook bij dit team draaide de campagne op een teleurstelling uit. Met Bruno Junqueira als teamgenoot lag de lat erg hoog en bovendien kreeg de populaire coureur minimale aandacht van het team, dat zich vooral op de bewezen Braziliaan richtte.

Heimwee

Toen Champ Car in 2008 samenging met de IndyCar Series, vond Kat Legge onderdak in de Deutsche Tourenwagen Masters. Dat is waar ze haar laatste drie seizoenen actief is geweest. Succes zat er in de verouderde Audi’s nooit in en haar ‘heimwee’ naar de Verenigde Staten werd zo groot

dat ze 2011 liet schieten om haar plek in IndyCar te heroveren.

Dragon

Na testritten met Sam Schmidt Motorsports werd de uit Guildford afkomstige rijder in januari samen met viervoudig Champ Car-kampioen Sébastien Bourdais bij het Lotus-team van Dragon Racing gepresenteerd. Een team in rumoerige tijden, met een Lotus-motor die vele weken ontwikkeling achterloopt op Honda en Chevrolet en het missen van vier jaar openwielervaring; het zal hoe dan ook een zwaar seizoen gaan worden voor de door TrueCar gesponsorde Legge. Maar kan Katherine Legge het beter doen dat Danica Patrick het de afgelopen jaren deed?

——————————

Coureurs: Josef NewgardenSimon PagenaudKatherine Legge | Rubens Barrichello
Teams: Ed Carpenter Racing