Dit weekend vindt in Daytona de vijftigste editie van de 24 Hours of Daytona plaats, een race waarvan sinds de jaren 90 veel glorie van is vergaan. Maar in 2012 is er weer plaats voor optimisme: een nieuw reglement voor prototypen heeft de bolides weer het aanzien waard gemaakt en de deur opgezet voor autofabrikanten om prototypen te bouwen. Het optimisme heeft ook een groot aantal topcoureurs uit de langeafstandsracerij naar het zonnige Florida gelokt die de race die ooit als de Amerikaanse equivalent van de 24 uur van Le Mans gold, zullen proberen te winnen.

Nieuwe prototypen

De meest opvallende verandering in de Grand-Am Sports Car Series, het kampioenschap waar de legendarische race onderdeel van uitmaakt, is het nieuwe reglement voor GT-prototypen. De meest opzienbarende nieuwe verschijning is de Chevrolet Corvette Daytona Prototype. Waar prototypen meestal niets meer op hun verwanten in de showroom lijken, is in één oogopslag duidelijk dat het hier om een Corvette gaat. De

enige karakteristiek die verloren is gegaan, is de plaatsing van de motor – deze ligt nu achter de coureur.

General Motors is de allereerste autofabrikant die prototypen aan Grand-Am-teams levert en doet dat aan vier teams: Action Express Racing, SunTrust Racing, GAINSCO/Bob Stallings Racing en Spirit of Daytona. Zij zullen gezamenlijk vijf Corvettes inzetten. Gezien hun prestaties in het verleden en de coureurs die zij in dienst hebben, behoren Action Express Racing (winnaar in 2010 en een auto met David Donohue, Darren Law en Christian Fittipaldi) en SunTrust Racing (veelvoudig racewinnaar in 2011 met Max Angelelli, Ryan Briscoe en Ricky Taylor achter het stuur in Daytona) tot de favorieten voor de overwinning in het algemeenklassement.

Chip Ganassi Racing

Niet dat de strijd exclusief tussen SunTrust Racing en Action Express Racing zal gaan; de gedoodverfde favoriet voor de overwinning is Telmex/Target Chip Ganassi Racing. Vaste coureurs Memo Rojas en Scott Pruett worden net als vorig jaar, toen hun BMW-aangedreven Riley won, vergezeld door BMW-fabrieksrijder Joey Hand en Ganassi’s IndyCar-coureur Graham Rahal. IndyCar-kampioenen Scott Dixon en Dario Franchitti zullen ook dit jaar weer van de partij zijn en in de voor de gelegenheid ingezette tweede auto plaatnemen, samen met hun Ganassi-

collegae uit de NASCAR Sprint Cup Series, Juan Montoya en Jamie McMurray.

Er moet veel misgaan, wil de nieuwe generatie Riley DPG3 van Ganassi Racing niet als eerste over de eindstreep komen, maar de afgelopen jaren hebben uitgewezen dat zelfs het superteam van veteranen Rojas en Pruett de race op de road course van de Daytona International Speedway niet zonder een goede dosis geluk kan winnen. Dat het niet altijd meezit bleek ook afgelopen donderdag, toen het team niet verder kwam dan een derde plek tijdens de kwalificatie.

Underdog

Pole position werd gestolen door Starworks Motorsport-ster Ryan Dalziel. De Schotse coureur keert voor de derde keer terug naar de race die twee jaar geleden de redding van zijn autosportcarrière betekende: opgelicht en berooid mocht hij bij Action Express Racing zijn Rolex 24-debuut maken, toen hij vanuit het niets de race won dankzij schitterende ritten van de coureurs. Starworks sloeg direct zijn slag en contracteerde de voormalige Champ Car-coureur.

Dalziel heeft zich met zijn superronde direct gepositioneerde om samen met Enzo Potolicchio en Alex Popow en Audi’s supersterren Allan McNish en Lucas Luhr

– voor de Daytona 24 Hours vrijgesteld van alle Audi-verplichtingen – wederom voor een stunt te zorgen.

Strijd van autofabrikanten

Zoals in de meeste grote races, kent ook de Daytona 24 Hours een overbevolkte GT-klasse. Uiteraard is ook Porsche in Daytona vertegenwoordigd met maar liefst tientallen auto’s en heeft het Brumos Racing als belangrijkste vertegenwoordiger van de Duitsers van een Porsche 911 GT3 Cup voorzien. Brumos Racing zal de race van pole position in de GT-klasse aanvangen dankzij een hotlap van de Amerikaan Andrew Davis. Hij heeft als teamgenoten Marc Lieb – sinds jaar en dag door Porsche ingezet bij (semi)fabrieksteams en zo tweemaal winnaar van de 24 uur van Le Mans – Hurley Haywood en Leh Keen om met hem de Porsche 911 GT3 Cup te besturen.

Ferrari terug in Daytona

De eeuwige strijd tussen Porsche en Ferrari heeft eindelijk Daytona weer gevonden. De de facto fabrieksteams Risi Competizione en het uit Europa overgekomen AF Corse zullen ieder Ferrari 458’s de baan opsturen. Beide teams maken een goede kans om hoge ogen te gooien, aangezien het in de American Le Mans Series actief zijnde Risi Competizione de succesvolle Ferrari-coureurs Gianmaria Bruni, Giancarlo Fisichella, Toni Vilander en Olivier Beretta in de auto’s heeft en AF Corse de hulp van NASCAR-legende Michael Waltrip heeft ingeroepen om AF Waltrip Racing te vormen met de Amerikaan achter het stuur.

Audi debuteert

Hoewel Lucas Luhr en Allan McNish niet voor Audi uit zullen komen, is de autofabrikant uit Ingolstadt toch aanwezig: Oryx Racing en APR Motorsport hebben beide een Audi R8 Grand-Am in hun bezit. De autofabrikant heeft de afgelopen twee jaar speciaal voor de Grand-Am Sports Car Series een aan het nieuwe GT-reglement volstaande R8 (gebaseerd op de R8 LMS die in GT3-klassen wordt geracet) ontwikkelend om de erelijst van Audi-overwinningen in de Verenigde Staten na de 12 Hours of Sebring en Petit Le Mans met de Daytona 12 Hours uit te breiden.

Bij APR is Audi’s vijfvoudige Le Mans-winnaar en Daytona-winnaar in 1981 Emanuele Pirro opgedoken, een man wie met zijn onuitputbare bron van ervaring en talent het debuut van Audi in de Daytona 24 Hours tot een groot feest kan maken.

Zaterdag tot zondag

De 24 uur van Daytona heeft dit jaar behalve een jubileum dus ook een verhoogde interesse van zowel autofabrikanten als coureurs te vieren. Grand-Am heeft zijn best gedaan om de raceklasse aantrekkelijker te maken voor autofabrikanten maar de relatief lage kosten voor de deelnemers te waarborgen en is daar met de instroom van veel verschillende autofabrikanten in de GT-klasse en de intrede van de allereerste

grote autofabrikant als maker van prototypen in geslaagd.

Het afwachten is of de races zoals beloofd ook van een hoger niveau en nog spectaculairder zullen worden. Of die belofte nagekomen wordt, kan in Nederland vanaf 20:30 uur live op Motors TV gevolgd worden.